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寶掌和尚是中印度婆羅門貴族的兒子,出生時間相當於我國戰國時期周威烈王十二年丁卯(西元前414年)七月七日午時。

 

他生下來就有很多瑞象,骨氣不同常人,眼睛大,鼻子長,兩耳垂肩,雙眉高挑,左手緊握成拳總不展開,父母知道這孩子將來一定不同尋常。才滿九歲,父母就帶他投奔佛陀精舍出家作沙彌。

 

當師父幫他剃度落發的時刻,他突然愉快自然地放開了一直握拳的左手,掌心還露出了一顆珍珠。他虔誠地把這顆掌中明珠呈獻到本師像前,還首次雙手合十頂禮。在場親見的和眾多聽說此事的人們都說這是奇事。他的剃度師父也就以此命名他法號寶掌。

 

寶掌法師既實現了夙願,離塵出家,從此就精勤修行,嚴持戒律。舉止威儀,如同高山頂上虯勁的青松,肅然挺立於霜雪之中。雖名聞利養、喜怒哀樂的八風輪番吹襲,都不能動搖他勵志修行的德操。由於他是在佛陀入滅後九十多年才出生人世,所以常嘆息自己沒有能夠親自聽聞佛陀的言教。

 

於是,他就不顧寒冬酷暑,廢寢忘餐,殫精竭慮研讀佛陀宣講的經、律、論三藏,依教奉行,歷練不殆。他還期望能學到教外別傳的禪宗,為了這個目標,他發足外出,參訪聖賢知識,廣受教益,走遍了五個天竺國度,歷時五百多年。

 

時在東漢末期桓帝之初的建和至永興年間(西元147153),從今天的尼泊爾進入中國的雲南到達四川,第一站是和賓頭盧尊者登峨嵋山,朝禮普賢菩薩,住在大慈寺十餘年。經常二十天才吃一餐飯,而且堅持誦經不斷。當時漢靈帝丞相何進大為驚嘆而贊詩說:“他是如此勤奮勉力,當經文從他的口齒裡飛快地誦讀出來的時候,就像巖壁上的清泉急速地噴瀉。

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當他半夜裡息心靜坐的時候,常常可以聽到躲在臺階前的那些將被度化的神鬼感激的哭泣。”寶掌師常對人說:“我有夙願要住世千歲,今年已是六百二十六歲了”。因此,世人都尊稱他為千歲和尚。接著他又到五臺山,朝禮文殊菩薩于金剛窟。

 

當時正是魏蜀吳三國鼎立、戰事不斷的時候,有道家李道元麻衣子法號達真人等,皈依佛門,改穿僧衣隨侍千歲和尚。到了古義豐郡,就是現在的黃梅縣,那裡是上古時代伏羲皇帝演畫卦爻的場所,漢代稱為雲臺山的山區,正確的名稱應當是“雲丹山”。

 

千歲和尚看見這裡山連著山、嶺疊著嶺,還有高峻巍峨的兩峰並立,不禁高歌贊嘆:“我站在高山頂上舉目四望,見萬裡無雲、群山如畫、風煙彌漫,翠綠的叢林裡不時傳來牧童的笛聲。那皎潔的月光把滿天照得像秋天碧水般剔透清澈。我不禁緊系鞋帶,撩起衣袍,乘著白雲,和大夥同到那清涼的天國去悠閑地嬉戲。”

 

於是就在這塊古佛住過的地方,搭起了棲身修行的茅蓬草庵住了下來,一直停留了百十幾年,卻很少有人知道。某一天,偶然聽說高德佛圖澄隱住在陜西終南山,於是他又背著衣缽,拄著竹杖前往詢問佛法。佛圖澄接待千歲和尚,問道:“這些平凡庸俗的世中人,忠與奸、好與壞之間想化解、融洽,是不可能的啊。”千歲和尚回答說:“我說是一元復始,萬象更新,也只有見到葭灰飛動方可能說妥當準確。”

 

這個時期,西晉的朝綱腐敗,政局動亂。塞外五個民族起兵渡過了黃河,烽煙四起。千歲和尚辭別了佛圖澄,仍然回到了雙峰茅蓬隱修。他的精神感動了山中猛虎,處處跟隨護衛。雖然外面戰禍縱橫,然而紫雲山中的晨鐘暮鼓卻沒有停息間斷。

 

因此,千歲和尚經常告誡常住大眾,說:“窗外射進來的霞光隨著簾子的擺動照在空榻上,外面十裡松蔭邀伴著綠色青苔,一切都那麼安靜。你們不要去驅趕在竹林裡啼叫的子規鳥,恐怕會驚醒那些雷虎,從樹林腳下出來。”

 

這時有一位來自海上仙島的仙人來到這裡,邀千歲和尚同上南嶽山去。在祝融峰上為群仙說戒,感化了白猿進果、黑虎守門、神龜獻上靈芝草、紫鸞伏於法座下。千歲和尚在南嶽度過了數十個結夏安居。之後,又到廬山去訪問耶舍尊者。尊者一見到千歲和尚就盤問道:“這裡路深猿啼、虯松起舞,亂石坐臥、雲霧飄浮,只有牧童能夠到達這裡唱歌。請問老大德是從哪裡來的?”

 

千歲和尚笑著回答:“藤蘿長到萬年就盤掛到樹木上,請問土地到什麼時候生出薺草來?”尊者說:“藥苗剛剛出土成長,竹根剛剛栽種。”說罷,就和千歲和尚相互攙扶著,登上金輪峰,禮拜舍利塔。住了一夜,他們又一起下山到南康。在這裡聽說達摩祖師從廣東來到了建鄴。

 

千歲和尚就與耶舍尊者珍重道別,前往白下,去見達摩,諮詢決疑悟道的心要。達摩見了高聲喚他一聲:“老闍黎!”千歲和尚頓然地應答一聲。達摩大師哈哈大笑,千歲和尚立即言下大悟,頓時覺得“七百多年來心中的疙瘩,竟然如堅冰一下子融化開了。”在回歸的路上作偈說:“我在梁國的都城遇見了達摩導師,參究禪法,明心見性了。現在我要飄然行腳到浙東浙西,去看盡那裡的好山好水。”

 

於是,千歲和尚往來于泗洲,尋訪了智者大師,又和他順著泗水東流而下,由千頃到達了琴溪。在現在被稱為赤鯉古潭的地方,還留有唐代裴休手書的寶掌石存在啊。千歲和尚又到延陵,去訪紫髯道士,邀他一同到天臺山去,經過石樑飛瀑,登上了赤城山,拜訪曇猷尊者。千歲和尚指著麥田說:“這起伏的麥浪就象波濤洶湧的大海水,那滿車滿車裝的是不是汗水呀?”曇猷尊者聽罷振搖著錫杖說:“漂亮的言詞,滿口的空話,果報如此,功德如此!”

 

千歲和尚辭別了尊者,接下來就是上華頂峰,禮拜長耳定光古佛;航南海,拜觀音大士;遂即到四明山,帶領竺歷法師進入四川,拜謁禪宗二祖神光和尚;又越過棉竹山,過白帝城,在旅途涼亭的墻上題寫:“日出東邊雨又飄,棧前棧後草蕭蕭,不知道良師益友居住何處?

 

在彎彎山道和白雲深處,數次向樵夫打聽過,都不知曉。”於是就離開了四川,再返回雁蕩山,重新遍遊那氣勢磅礴、莽莽蒼蒼的雁蕩七十二峰上的寺庵,在大龍湫瀑布休息的時候,友會了博具那尊者。榜庵曰:“觀不足,額手望天柱巖的美景而忘記歸來。”隱士陶弘景真人就是為此而建造了這“忘歸”和“觀不足”二座遊亭啊。

 

還鐫寫了一首詩:“我曾經過目觀嘗了天下的名山,其中只有這裡的美景難以用圖畫記錄下來,山前的白頭老翁在這裡已經住了一千年,仍然說這一生都還觀不足。”

 

千歲和尚聽說傅大士住在雙林寺宏揚佛法,特地前往參訪。他請問“如何是佛的正法眼藏”,傅大士把十指交叉躬敬地回答說:“兩手空空提著鋤頭,步行的人騎著水牛,人明明從橋上走過,卻只見橋在流動而水不流。”。千歲和尚又接著追問,“莫不是教外別傳?”

 

大士說:“碧水倒映著孤峰,寒潭迎照著明月,你我都不知道它的本源,須彌山就在你的腳底下越過”。千歲和尚與大士居遊了數年後,就前往漁浦,攀越赤符、大巖等許多名山勝地,又回到司空山,隱居於古廟之中。

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高士沈約經過這裡看望了千歲和尚,在石上鐫書曰:“寒風吹破了故舊的窗紙,片片雪花飄落在供臺。把三衣統統都披到身上,仍然象浸到水中一樣的冷,還是去撿柴草,撥開地爐深深的積灰,看有沒有未熄的火種。”已經是冬天了,千歲和尚應約到了舒城。他邀三祖僧璨大師遊羅浮山,參訪道家大德葛洪真人于梅花塢的洗耳泉。

 

千歲和尚見了吟詩曰:萬頃青山,一分梅花三分竹,行吟住宿,難道只許你仙人獨享?”葛洪真人也和道:“禪翁到來的時候,恰好這局棋剛剛下完,茶也煮熟了,豈不好嗎?”三祖在旁,輕輕拍掌笑道:“稚川,稚川,你不要故作推辭怕忙碌,還是趕緊去挖筍子來,燒柴草煮飯吃!”說罷三人大笑,這笑聲把山上的石頭都震落下來,如今,這個落石洞還在梅花村的旁邊呢。

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此時,唐王朝剛剛開始建立,千歲和尚又回到雙峰老祖寺。他說過“我走盡了中國的八百個洲,這座山偏偏可稱得上修道之人遊訪居住的地方”的話。這期間,他禮拜了禪宗四祖道信和尚,逗留請益,並且請他去住持老祖寺。

 

在一切安頓就緒之後,千歲和尚就北渡黃河至嵩山少林寺,禮拜初祖達摩的面壁崖。接著又北上幽州,遊西山,訪華嚴室利尊者於潭柘寺;游歷上方山,到真定,禮拜大菩薩,遇見了白足企都仙和尚。

 

千歲和尚和他對話,使他感到真誠摯愛。千歲和尚就帶他又回到黃梅,訪問五祖弘忍大師於東禪寺,和他們來往十分莫逆,達數十年之久。後因兵擾蘄黃,時局不安,千歲和尚又重返江浙,隱居於浦江與赤巖之間。當時在澱溪,有位朗聖僧,是五祖弘忍的法孫,他平靜安逸,獨居修行。

 

千歲和尚和他十分友善,經常寫信叫白狗送給朗禪師,朗師養了一隻黑猿,由黑猿把回信帶給千歲和尚。所以唐南康郡王韋皋就此在墻上題詩說“白犬馳書至,青猿洗缽回”。不久,朗公圓寂。千歲和尚也就渡過濤濤長江,掛笠在會稽雲門寺。

 

當時正是唐高宗顯慶二年丁巳歲(657),千歲和尚已經是高齡一千零七十二歲了。這年七月七日,他忽然向如光、慧雲二位徒弟說了一段偈語:“本來以為沒有生和死,今天也要顯示生死了,我得去安住于成佛之道心,來生我還要轉世再來到這個世界。”

 

說完就閉目入定。七日之後,又蘇醒過來,囑咐徒眾說“我滅度之後,你們就在這裡修塔供養。日後,會有人來迎接我的遺骨回歸中天竺。希望你們要切切注意,不要拒絕啊!”說罷就與世長辭。

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徒眾們謹遵遺命,就在若耶溪的南岸建塔,掩葬千歲和尚的真身。每當風雨交加的時候,墓塔會放出亮麗的光來。

 

到了龍朔二年(662)五月初五日,正好有一位印度僧人來到,環繞師塔頂禮,塔門自動打開,人們看見塔內大師的真身舍利放出耀眼的光芒,寶骨潔白莊嚴,帶有明亮的紅色紋理,令人肅然起敬。

 

那位印度僧人禱禮完畢,提起千歲和尚頭骨振動著,那全身的骨架關節緊密有系,沒有一塊散落。印度僧人把骨架放入池中漂洗後,仔細藏入包裹,背負著向西而去。這時,天空雲霄中顯現出種種瑞相,還隱隱傳來美妙的佛音梵曲,多日不絕於耳。洗骨池至今還在舍利塔的左邊。

 

查閱千歲和尚生前所經歷的地方有數十餘處,處處都已建成了寺廟。唯有黃梅雙峰老祖寺最為莊嚴壯觀。因為是在四祖、五祖于黃梅弘揚佛法之前所建,而千歲和尚年歲又最高,所以後人都尊稱為老祖寺。

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